Para complicar un poco más las cosas, debemos que los ecosistemas unidos a otros ecosistemas similares forman lo que llamamos biomas. Los biomas son grandes regiones del mundo con plantas, animales y otros seres vivos que se han adaptado al clima y a otras condiciones existentes en ese lugar.

A menudo la palabra mioma y ecosistema se confunde o se emplea como sinónimos. Sin embargo para no hacer difícil el concepto piensa en un idioma como una colección o unión de un rompecabezas, cada pieza del rompecabezas representa un ecosistema mientras que el rompecabezas completo viene a ser el bioma. La característica que los define a todos es que todos los ecosistemas en un idioma son similares.

Un viaje por el mundo.

Bosques templados.

Felipe y Angela son un par de intrépidos amigos que han decidido dar la vuelta al mundo juntos. Después de mucho tiempo de viajar escribieron un diario sobre lo que habían vivido. Su primera parada fue el norte de los Estados Unidos, donde hay muchos bosques templados que son lugares en donde crecen árboles con hojas anchas y puntiagudas. Este tipo de bosques se encuentran en las latitudes medias y áreas que obtienen lluvia en los meses cálidos del verano, esto permite que ciertas especies como árboles de maple y sicomoros se desarrollen con más facilidad.

Sin embargo, en estos bosques el invierno tiende a ser muy frío y los árboles para protegerse dejan caer sus hojas con el fin de que la nieve no se acumule sobre ellas y los haga caer. Un árbol sin hojas tiene más probabilidad de sobrevivir el frío invierno.

Éstos árboles son llamados “de hoja caduca”; Felipe y Angela querían ver cómo esos enormes árboles cambian los colores de sus hojas a medida que se acerca el invierno y las dejan caer.

A medida que el árbol deja a sus hojas morir estas pierden la clorofila y por eso los cambios de color.

Bosques tropicales.

La siguiente parada de Felipe y Angela fue Centroamérica, en donde abundan los bosques tropicales que son aquellos que reciben más de 100 ” de lluvia por año. Estos bosques dan albergue a una enorme población de plantas y animales; los bosques tropicales representan o albergan también al mayor número de especies que cualquier otro idioma en la tierra. Esta increíble riqueza se debe a la combinación de un clima tropical y mucha lluvia a lo largo del año lo cual provee condiciones óptimas para el crecimiento de una enorme cantidad de especies de plantas que a su vez sirven de alimento a otra enorme cantidad de animales.

Debido a esta enorme productividad en los bosques tropicales, se esperaría que la tierra sea rica en nutrientes; sin embargo, es exactamente lo opuesto. Las condiciones cálidas en los bosques tropicales causan una rápida descomposición de cualquier residuo, y debido a que hay mucha agua y luz solar, cualquier nutriente liberado dentro de la tierra es rápidamente absorbido por la creciente vegetación, dejando a la tierra considerablemente pobre debido a la alta productividad en esos biomas.

Esto tampoco son malas noticias, siempre y cuando los bosques tropicales permanezcan intactos los nutrientes rápidamente circularán por el ecosistema. Esto quiere decir que las plantas pueden usar una y otra vez los nutrientes.

Sábana.

Después de haber viajado por los hermosos países de Centro y Suramérica, Felipe y Angela se dirigieron a África. A Angela le gustan las jirafas y aunque las ha visto antes en zoológicos ella quería ver una a campo abierto, en la sabana africana.

La sabana es esencialmente amplias llanuras con algunos árboles. Se encuentra en cualquier clase de clima o temperatura, usualmente en áreas transicionales entre llanuras y bosques. De todas maneras, la sábanas se encuentran mayormente en regiones tropicales del mundo donde los cambios climáticos siguen un patrón de frío a seco, caliente o seco y cálido a húmedo. Este es el tipo de sábana que se encuentra en el Parque Nacional del Serengueti, en Tanzania, Africa, el cual es famoso en el mundo entero por qué da albergue a una enorme cantidad de animales tales como jirafas, elefantes, rinocerontes, cebras, leopardos y leones entre muchos otros. Es el parque que usualmente vemos en las películas filmadas en algún lugar de África.

Biomas de agua dulce.

Estando en África, Felipe y Angela decidieron viajar un par de días al lago Victoria. Felipe quería ver este lugar porque él tiene un enorme acuario en su casa, y algunos pescados que tiene en su acuario proceden del lago Victoria. Los lagos, pozas, fuentes y ríos son ejemplo de biomas acuáticos de agua dulce. Debido a que estos lagos, lagunas o ríos están naturalmente aislados unos de los otros de diferentes formas, especies de pescados u otra clase de animales acuáticos se encuentran únicamente en cada uno de estos ecosistemas. Cuando una especie se encuentra sólo en un lugar se le dice que son endémicas.

En lago Victoria es un buen ejemplo. Es uno de los lagos más grandes del mundo y es el hogar de una cantidad aproximada de 1000 especies diferentes de pescado. La mayoría de ellos todavía no han sido catalogadas o descritas o identificadas plenamente. Sólo un 5% de las especies se han encontrado en otros cuerpos de agua por lo tanto se dice que el 95% de las especies del lago Victoria son endémicas porque no se encuentran en ningún otro lugar del mundo.

Desiertos.

El próximo viaje de Felipe y Angela los llevó a Australia. Una de las cosas que Angela quería hacer antes de morir es caminar en medio de un desierto de Australia. Los biomas desérticos son caracterizados por relativa poca lluvia, a veces ninguna. Cualquier área de la tierra que obtenga menos de 12 pulgadas de lluvia por año se considera desierto y los encontramos en cualquier latitud de la tierra.

La imagen que la mayoría de nosotros tenemos de un desierto es una enorme extensión de arena, sin embargo los desiertos pueden tener una variedad de tierra, vida silvestre y animal. En los desiertos de Australia crecen plantas resistentes a la sequía con pocas hojas, alguna de estas plantas almacenan agua en sus raíces para sobrevivir los prolongados tiempos de sequía.

La población de animales no es muy elevada en los desiertos, pero incluso, insectos, arácnidos, serpientes, mamíferos, pájaros e incluso algunos anfibios pueden ser hallados en los desiertos como el de Australia. Cada uno de estos animales tiene sus propios métodos para conservar agua y hacer uso de cierta comida específica que le permite vivir en estas condiciones inhóspitas.

Arrecifes de coral.

Finalmente, ningún viaje a Australia puede estar completo si no visitamos las enormes barreras de arrecifes de coral que existen en ese continente. Los arrecifes de coral se forman en ambientes marinos tropicales donde la luz solar puede alcanzar el lecho del océano y donde también los corales pueden encontrar algo que sostenerse. Los arrecifes de coral son casi lo opuesto a los desiertos. Los arrecifes de coral son los biomas más productivos de la tierra, esto como dijimos es totalmente opuesto a los desiertos en donde no hay casi nada de producción.

La otra diferencia impresionante entre los arrecifes de coral y los desiertos es que estos tienen abundante agua porque están sumergidos en el océano y luego podemos hablar también de la enorme vida animal y que se produce en los arrecifes.

Los animales en un desierto usualmente se esconden durante el día y la mayoría utiliza algún tipo de camuflaje para protegerse de los depredadores. En contraste, los peces en los arrecifes de coral y otros animales son abundantes e incluyen las clases más coloridas del mundo.

Aunque la vida animales impresionante en los arrecifes de coral, las plantas están totalmente ausentes. Cierto, hemos visto en la televisión que algunos corales parecen tener plantas, sin embargo son animales en realidad. ¿Entonces de dónde obtienen energía si no hay plantas?

En los arrecifes de coral existen unos organismos unicelulares que viven dentro del mismo coral llamados dinoflagelos simbióticos, que son capaces de hacer el proceso de fotosíntesis. Estos organismos son únicos porque puede sobrevivir de manera independiente.

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